7e etappe - 18 juli

Het recht van
de sterkste

Het moest de eerste ronde van het Grote Gevecht worden. Het Duitse wonderkind contra de Franse publiekslieveling. Achtenvijftig kilometer lang, ieder voor zich, de tijd als scherprechter tussen Jan Ullrich en Richard Virenque. Maar het klokje van Festina werd door hun eigen ploegleider stilgezet, en tegen de chronometers deelde Jan Ullrich tegen de overgebleven concurrentie nog enkele ferme tikken uit. Na acht dagen heeft 'der Jan' met een wervelende zege in de tijdrit de Tour de France weer in zijn greep en kan eigenlijk alleen maar een enorme inzinking van de Telekom-renner de spanning in 's werelds belangrijkste wielerwedstrijd terugbrengen.

Met een gemiddelde van 46,143 kilometer per uur raffelde Ullrich het parcours af en bleef hij de concurrenten wederom met meer dan een minuut voor. Het verschil was echter niet zo schrijnend groot als verleden jaar in Saint-Etienne toen Richard Virenque met een verschil van 3.04 minuten het dichtst in de buurt van de ontketende Duitser bleef.

Jan UllrichIn Corrèze werd 'Ulli' voorbij de streep opgevangen door de Franse tv-commentator die met een hoog 'Allo allo'-gehalte' vragen stelt aan de Duitse superkampioen. Het relaas wordt dagelijks vertaald met de woorden 'Il dit: c'est formidable', waarmee het Franse talenwonder aangeeft dat Ullrich in grootste vorm is.

Ullrich was uitermate tevreden over zijn tijdrit. "Dit is weer een emotionele dag voor me", zuchtte hij. "Iedere keer dat je op het podium de gele trui krijgt, is het iets bijzonders. Ik had niet verwacht dat ik hier kon winnen. Het parcours was heel technisch, maar gelukkig kon ik toch nog in de beugel blijven rijden in de bochten."

Door dit resultaat is ook de hiërarchie in de Telekom-ploeg duidelijk. Vooraf riep Bjarne Riis dat hij zichzelf in staat achtte de Tour te winnen, inmiddels heeft de Deen al bijna vier minuten achterstand op zijn tien jaar jongere ploegmaat. "Riis blijft meespelen", gaf Ullrich zijn 'meesterknecht' nog moed. "Laurent Jalabert blijft een gevaarlijke klant. Hij was voor mij de grote favoriet voor deze tijdrit, van hem ben ik zeker nog niet af. Ook Abraham Olano reken ik nog tot de kanshebbers, evenals Marco Pantani."

In de karavaan verwachten velen dat de duivel de enige is die in het hooggebergte het gevecht om de gele trui nog kleur kan geven. Op 'JaJa', die 1.24 achterstand heeft, rekenen weinigen. "Nee, gezien voorgaande jaren reken ik voorlopig nog niet op Jalabert", gaf zelfs ONCE-ploegleider Manolo Saiz aan. "Ik vrees dat hij in de bergen tekort komt. Ik denk dat Pantani voorlopig de enige renner is die nog voor gevaar kan zorgen."

Pantani was niet tevreden over zijn prestatie. In de tijdrit verloor de winnaar van de Giro d'Italia 4.21. Zijn achterstand in het klassement is tot ruim vijf minuten opgelopen. "Ik ben niet voluit gegaan, omdat ik van mening ben dat ik pas vanaf dinsdag in de Pyreneeën grote tijdwinst kan gaan boeken. De situatie is vergelijkbaar met vorig jaar, toen had ik ook voor de eerste confrontatie in het hooggebergte zo'n vijf minuten achterstand op Ullrich."

Nederlands kampioen Michael Boogerd stelde op het glooiende traject niet teleur en houdt met een keurige veertiende plaats in de 'contre la montre' alle uitzicht op een plaats bij de eerste tien in het eindklassement. De Rabobank-renner verloor ruim drie minuten. "Ten opzichte van de andere renners die je bij de eerste tien van het klassement kunt verwachten, heeft Boogerd een goede dag achter de rug", concludeerde ploegleider Theo de Rooy tevreden. "Buenahora, Escartin en Jimenez verloren veel terrein. Maar ook het resultaat van Patrick Jonker (20e) en Beat Zberg (28e) is hoopgevend. We hebben nog drie troeven achter de hand."

Als er in dit voor de wielersport zo dramatische weekeinde nog over winnaars gesproken kon worden, dan was dat wel de Telekom-formatie. Nu hun grootste concurrent uit koers is en Ullrich de eerste klap heeft uitgedeeld, lijkt een derde opeenvolgende Tour-overwinning voor het Duitse superteam dichtbij. Ploegleider Rudy Pevenage bevestigde dat het voor hun strijdwijze een groot voordeel is dat Festina er niet meer bij is. "Natuurlijk betreur ik hun vertrek. Zij waren immers de sterkste ploeg en zouden het ons heel moeilijk kunnen maken. Hun vertrek zal onze tactiek veranderden. Met de Festina's in het hooggebergte moest je altijd risico's gaan nemen. Zij konden verschillende renners in de aanval sturen. Met Virenque, Zülle en Dufaux weet je nooit op wie je moet reageren. Door hun vertrek kunnen wij defensiever rijden. Al is de Tour nog niet gewonnen. Met Pantani weet je het nooit. De vier minuten die hij op Ullrich heeft verloren zijn veel, maar jubel niet te vroeg."

Zevende etappe, tijdrit Meyrignac l'Eglise - Corrèze: 1. Ullrich (Dui/TEL) 58 km in 1.15.25 (46,143 km/u), 2. Hamilton (VSt/USP) 1.10, 3. Julich (VSt/COF) 1.18, 4. Laurent Jalabert (Fra/ONC) 1.24, 5. Ekimov (Rus/USP) 1.40, 6. Olano (Spa/BAN) 2.13, 7. Berzin (Rus/FDJ) 2.21, 8. Casagrande (Ita/COF) 2.22, 9. Heulot (Fra/FDJ) 2.22, 10. Hamburger (Den/TVM) 2.29, 11. Garcia-Acosta (Spa/BAN) 2.38, 12. Leblanc (Fra/POL) 2.45, 13. Mauri (Spa/ONC) 2.57, 14. Boogerd (Ned/RAB) 3.16, 15. O'Grady (Aus/GAN) 3.17, 16. Ivanov (Rus/TVM) 3.23, 17. Totschnig (Oos/TEL) 3.24, 18. Heppner (Dui/TEL) 3.25, 19. Nicolas Jalabert (Fra/COF) 3.29, 20. Jonker (Ned/RAB) 3.35, 49. Van Bon (Ned/RAB) 4.57, 57. Voskamp (Ned/TVM) 5.26, 62. Moerenhout (Ned/RAB) 5.42, 68. Knaven (Ned/TVM) 6.06, 104. Den Bakker (Ned/RAB) 7.20, 118. Blijlevens (Ned/TVM) 7.43, 163. Vierhouten (Ned/RAB) 10.01, 165. De Jongh (Ned/TVM) 10.14, 172. en laatste Spezialetti (Ita/RIS) 12.20.