" WIDTH="0" HEIGHT="0" BORDER="0" ALIGN="RIGHT" ALT="">

Geboren om te golfen

Het bestofte geweer van Wyatt Earp en de moccasins van apachen-opperhoofd Geronimo doen in het tussen meters hoge cactussen verstopte Rawhide-museum het Wilde Westen herleven. Scottsdale zindert in de verzengende hitte. In de rijke satelietstad van Phoenix zoeken de multi-miljonairs verkoeling in hun riante zwembaden. Ze maken mooie duiken en spatten elkaar tussen een slok Planters Punch door plagerig nat.

Phil Mickelson heeft geen tijd voor onzin. Hij is topgolfer, vorige maand 28 jaar geworden en grootverdiener op de Amerikaanse Tour. Nog even en Phil is toe aan een eigen vliegtuig. Nu nog least hij een Citation, waarmee hij zelf naar de meeste toernooien vliegt. "Vliegen is een uitdaging. Het is bovendien relaxed. Ik heb het van mijn vader, die vlieginstructeur is, geleerd," zegt hij.

Phil Mickelson is geen cowboy, maar een gentleman, ook op de golfcourse. Hij is de "all American boy," het prototype van de ideale schoonzoon. Met een baby-face en een zoet gevooisde glimlach, immer correct en beleefd. Nooit zal hij zijn fans een handtekening weigeren. Hij is de tegenhanger van collega John Daly, die hier in één van de vele Lucky Luke-saloons als stamgast met een halve liter pils voor zijn neus niet op zou vallen.

Mickelson is anders. Hij is niet groot gebracht, maar opgevoed en kreeg een fikse dosis innerlijke beschaving mee. "Klopt," zegt Mickelson, "ik glimlach veel op de baan en geef veel handtekeningen als mensen die op het juiste moment vragen. Golf is ook entertainment en bovenal respect hebben voor de sport zelf". Vandaar ook, dat hij weigerde voor Sports Illustrated in het kader van een badpakken-item in zwembroek op de cover te gaan staan. "In golf mogen we als speler geen korte broek dragen. Vandaar, dat ik heb geweigerd," zegt hij.

Born to be a golfer... Mickelson zwaaide zijn verkorte clubjes al toen hij twee jaar oud was in de achtertuin van het huis van zijn ouders in San Diego. De "lefty" (hij is volgens de kenners de beste linkshandige speler ter wereld, maar schrijft gewoon rechts) won als junior 34 San Diego County-titels en sinds hij acht jaar geleden professional werd 12 toernooien op de PGA-Tour. Sinds Jack Nicklaus is hij daarmee de jongste speler, die dat presteerde. Evenals Nicklaus won hij in hetzelfde jaar als hij Amerikaans universiteiten-kampioen werd ('90) de US-amateurtitel.

Zijn laatste toernooi-zege pakte hij aan het begin van dit seizoen tijdens het Mercedes Championship op La Costa Resort vlakbij zijn geboorteplaats San Diego. Mickelson scoorde over de vier dagen 17 onder par en hield Tiger Woods en Mark O'Meara met één slag verschil van de hoofdprijs: 610.000 gulden en een splinternieuwe Mercedes SL 500 Coupé. En over geld gesproken: zijn prijzengeld bedraagt tot nu toe zo'n slordige elf miljoen gulden terwijl hij onlangs voor vijf jaar een sponsorcontract met Yonex afsloot, dat hem het lieve sommetje opleverde van 20 miljoen dollar.

Grootverdiener Mickelson, wiens zuster Tina een teaching-professional is wilde vroeger advocaat worden maar zette die ambitie overboord toen het talent voor de golfsport steeds nadrukkelijker zichtbaar werd. De "rising star" trouwde zijn Amy en op zijn homecourse, de Grayhawk Golf Club in Scottsdale werd het restaurant naar hem genoemd: Phills Grill. De Amerikaan staat bekend als een tovenaar met de lob-wedge. Zijn korte spel is verbluffend en hij is als één van de weinige golfers in staat om op een afstand van een metertje of vijf van de green een volle swing te maken met het blad van zijn wedge wijd open.

De "Phil Flop" is niet zijn enige wapen. Het putten gaat hem zeer goed af en op de tee heeft hij meer lengte (255 meter) dan menige collega. "Mijn korte spel heb ik als kind voortdurend geoefend in de tuin van het ouderlijk huis. Mijn vader liet daar een puttinggreen aanleggen en tevens was er een speciaal veldje, waar ik kon chippen. Er was niets liever wat ik in mijn jeugdjaren deed," zegt hij. Ook werd hem toen al het respect voor de golfsport bij gebracht. Hij las vele boeken en interesseerde zich vooral voor de geschiedenis van golf.

Zegt: "Jones, Hagen, Sarazen, Hogan en Snead zijn voor mij helden. Zij hebben het pad geëffend voor de huidige generatie golfers. Als je geld wilt verdienen met golf, dan moet je toernooien winnen. Maar als je in één adem genoemd wilt worden met genoemde sterren van vroeger, dan moet je de dingen begrijpen die deze legenden in de golfsport hebben groot gemaakt. Winnen is het ultieme in de sport, maar winnen met stijl, klasse, integriteit en respect voor de regels dat is precies datgene wat je van een grote golfer in een legende verandert."

De tijd zal het leren of het ook op hem van toepassing zal zijn. Phil Mickelson jaagt nog steeds op zijn eerste Major. Hij is na Jack Nicklaus en Jerry Pate de derde Amerikaanse golfer, die voor zijn 25e vijf grote toernooien won. Ook op de Hilversumsche behoort hij deze week tot de grote favorieten. Phil Mickelson is voor het eerst in ons land en of hij het Dutch TNT Open nu wel of niet wint, vast staat dat hij vanaf donderdag als de grote publiekstrekker rijen toeschouwers langs de baan met zich mee zal voeren.