Wegploeg krijgt kleur

ATLANTA, dinsdag - De levende doden zijn opgestaan. Met een trotse blik kijkt Gerrie Knetemann om zich heen en wijst naar de gebruinde, afgetrainde koppen van zijn renners. "Toen ik mijn ploeg op Schiphol zag, leek het net alsof zij onder de trein hadden gelegen. De afgelopen week hebben wij in Helen een uitstekende tijd gehad. Ik zag de ploeg met sprongen vooruit gaan. Het geloof in eigen kunnen is weer terug. Kijk zelf, er zit weer kleur op."

Van het vijftal Breukink, Dekker, Hoffman, Vierhouten en Nelissen maakt de wereldkampioen bij de amateurs de beste indruk. Hetgeen ook Knetemann niet is ontgaan. Daarom start Danny Nelissen morgen in de olympische wegwedstrijd als beschermd renner. Knetemann: "Aart Vierhouten moet hem zo lang mogelijk verwennen. De rest krijgt een vrije rol."

Danny Nelissen zal vooral favorieten als Museeuw, Baldato, Bartoli en Armstrong in de gaten moeten houden. De aankomst op Peachtree Street loopt licht omhoog. "Wij gaan hier als ploeg heel goed rijden", voorspelt Nelissen. "Op dit parcours krijg ik misschien de enige kans in mijn carrière om olympisch kampioen te worden. Voor mij is deze wedstrijd te vergelijken met het wereldkampioenschap."

Nelissen vergelijkt het parcours ook met dat van het NK, waarop hij twee jaar geleden tweede werd. "De omloop is lastig. Het weer en het koersverloop zullen bepalen of het een massasprint wordt. Met slechte benen hou je het misschien tot halfkoers vol."

In Atlanta is er eindelijk een einde gekomen aan de slapeloze nachten van bondscoach Knetemann. De afgelopen weken werd hij voortdurend geconfronteerd met twijfel, afzeggingen en vragen over zijn selectie, waarin namen als Blijlevens en Den Bakker ontbreken. Desondanks meent Knetemann met de sterkst mogelijke ploeg op de Spelen aanwezig te zijn. "Wie niet wil, heeft hier natuurlijk niets te zoeken. Toch trek ik het mijzelf ook aan dat bijvoorbeeld Jeroen Blijlevens nu thuis zit. Hij wist als eerste dat hij mee zou gaan naar Atlanta. Een week en zesendertig bergen later meldt hij zich af. Ziek, zwak, misselijk en dollartekens waren zijn excuus. TVM-ploegleider Cees Priem vroeg om begrip voor zijn situatie. Ik heb daar alle begrip voor, maar zij hebben dat niet voor mij. Voor de Tour reden onze coureurs geen deuk in een pak boter. Het was onmogelijk om een volwaardige selectie samen te stellen. Gelukkig zit het Nederlandse wielrennen weer in de lift. Die lijn moeten wij met zijn allen vasthouden."

Hetgeen in de bonte wereld van het vaderlandse cyclisme bijna een mission impossible is. Knetemann: "De selectie heeft mij echt een paar nachten gekost. Van Bon kreeg last van zijn knie, Knaven van zijn lever en het TVM-gevolg wilde meer renners uit hun ploeg mee. Daar kan ik als bondscoach toch niet op ingaan? Dan is het einde zoek. Ik vind het geen gemis dat Blijlevens hier ontbreekt. Wij zijn vrijbuiters, kijk maar naar de overwinningen in de Tour. Ik hoop alleen niet dat hij er na zijn carrière achter komt, dat hij hier zijn enige kans heeft laten liggen om olympisch kampioen te worden."

Waarna Knetemann zich verontschuldigt en afreist naar het zwaarbewaakte Olympisch Dorp. "Het is hier net de Bijlmerbajes. Ook bij het parcours is de beveiliging streng, maar voor de rest is er niets geregeld. Tijdens onze verkenning zijn wij twee keer de weg kwijt geraakt. Dat maakt allemaal niets uit. Ik was allang blij toen Erik Breukink opmerkte dat het olympisch parcours er totaal anders uitziet dan dat van het afgelopen wereldkampioenschap in Colombia."